Estrés tóxico y trauma de niños envenenados

A menudo se recuerda a los padres que deben mantener las sustancias nocivas fuera del alcance de sus hijos. Pero, ¿y si las experiencias de un niño en el hogar fueran tan tóxicas para su salud como los disolventes y los limpiadores domésticos?

En un nivel fundamental, las toxinas son sustancias tóxicas que provocan enfermedades. Aunque no se almacena en una botella o en un estante, el estrés en la infancia cumple con los criterios.

El término «estrés tóxico» describe la reacción del cuerpo a las experiencias negativas que no solo son intensas y crónicas, sino que también son causadas por la falta de relaciones adultas seguras, estables y enriquecedoras. El estrés tóxico «se mete debajo de nuestra piel» para cambiar la forma en que reaccionamos a nuestro entorno y puede conducir a enfermedades y discapacidades a lo largo de la vida.

Este artículo apareció originalmente en The Conversation. Lea el artículo original de Melissa Bright, investigadora científica, Universidad de Florida

Mi investigación en la Universidad de Florida se enfoca en las experiencias estresantes de la niñez y cómo esas experiencias se relacionan con la salud de un niño. Estamos avanzando para descubrir qué problemas de salud están relacionados con el estrés infantil y cómo podemos prevenirlo.

¿Cuáles son los efectos del estrés en el cuerpo?

Cuando se encuentra en una situación estresante, su cerebro prepara su cuerpo para una de tres respuestas generales: luchar, huir o congelarse. Si está siendo atacado, por ejemplo, su cuerpo ralentiza los procesos que no son tan importantes en este momento, como la digestión, y acelera los procesos que son importantes, como el flujo de sangre a los músculos, para que pueda escapar o defenderse. . Una vez que finaliza la convulsión, su cuerpo vuelve a su estado normal. Esta capacidad de reaccionar y recuperarse de eventos estresantes es importante para la supervivencia.

Sin embargo, cuando un niño experimenta estrés tóxico, ese niño pierde la capacidad de responder y recuperarse adecuadamente. Si un niño vive en un hogar que usa la violencia para resolver problemas, por ejemplo, su cerebro puede preparar su cuerpo regularmente para luchar o huir. Esta situación le da al cuerpo muy poco tiempo para recuperarse y reiniciarse. Esta respuesta de estrés repetida también cambia la forma en que un cuerpo reacciona a eventos futuros.

Cómo ayudar a un niño a sobrellevar el estrés extremo

  • Alimenta a tu hijo. Las investigaciones indican que un adulto cariñoso puede ayudar a un niño a recuperarse de las situaciones más estresantes, como el divorcio, la separación y la violencia doméstica.
  • Desarrolle estrategias con su pareja y los cuidadores de su hijo para crear relaciones seguras, estables y satisfactorias. Estas relaciones saludables pueden reducir la adversidad infantil, el estrés tóxico y las enfermedades y discapacidades que resultan de ello.

Algunas personas que experimentan estrés repetido se vuelven hiperactivas, lo que puede parecer una rapidez para reaccionar a las situaciones y una lentitud para calmarse. Otros se vuelven hipócritas, lo que puede parecer una falta de conciencia de las situaciones que requieren una respuesta. Las personas hipo reactivas pueden no reconocer el peligro y nuevamente corren el riesgo de ser víctimas.

Los efectos del estrés tóxico también son visibles «debajo de la piel». El estrés repetido debilita nuestro sistema inmunológico y nos hace más vulnerables a enfermedades, desde el resfriado común hasta la diabetes y el asma.

Las experiencias adversas de la niñez, también conocidas como ACE, pueden causar estrés tóxico. La mayoría de los investigadores se enfocan en una docena de experiencias adversas: abuso físico y negligencia, abuso emocional y negligencia, abuso sexual, separación o divorcio de un cuidador, enfermedad mental de un cuidador, uso de sustancias por parte de un cuidador, encarcelamiento y violencia doméstica.

En el primer estudio de ACE en la década de 1990, los investigadores encontraron que los adultos que informaron tener tres o más ACE tenían más probabilidades de tener dos de las tres causas principales de muerte en adultos en los Estados Unidos: enfermedad cardíaca y enfermedad pulmonar obstructiva crónica (p. Ej. enfisema o bronquitis crónica).

La experiencia de al menos tres ECA también se asoció con el uso de sustancias, depresión, enfermedad hepática, múltiples parejas sexuales, infecciones de transmisión sexual, embarazos no deseados, intentos de suicidio e incluso muerte prematura.

Efectos sobre el desarrollo cerebral de los niños

La primera infancia es una época de importante desarrollo cerebral. Dado que el desarrollo del cerebro se ve afectado por nuestro entorno, el estrés tóxico durante este tiempo puede ser particularmente problemático.

En un estudio reciente de mi equipo, analizamos las experiencias adversas de la niñez y la salud en una encuesta nacional de niños de 0 a 17 años. Hemos incluido experiencias como abuso emocional, dificultades económicas, divorcio o separación del cuidador, violencia doméstica, violencia en el vecindario y enfermedad mental del cuidador.

Nos enfocamos en cómo estas experiencias se relacionaban no solo con la salud física (por ejemplo, problemas de visión y audición, asma), sino también con la salud mental (depresión, ansiedad) y los resultados del desarrollo, como el aprendizaje y la discapacidad intelectual en la niñez.

Descubrimos que experimentar al menos tres de estos efectos secundarios se asoció con un aumento de dos a cinco veces en la probabilidad de tener al menos una afección en cada una de las tres categorías de salud anteriores.

Las experiencias adversas no solo se asociaron con una mayor probabilidad de tener una afección. Experimentar múltiples formas de adversidad también se asoció con una mayor probabilidad de tener al menos una condición en dos categorías.

Lo más alarmante es que tener tres o más experiencias adversas se asoció con un aumento de casi seis veces en la probabilidad de tener al menos una condición física, al menos una condición mental y al menos una condición del desarrollo.

Estos sorprendentes hallazgos nos dicen dos cosas sobre la adversidad infantil. Primero, los efectos negativos para la salud se observan antes de la edad adulta y, segundo, afectan simultáneamente a múltiples áreas de la salud y el desarrollo.

Esto significa que los efectos de la adversidad infantil y el estrés tóxico se pueden ver en la clínica del pediatra, el consultorio del psicólogo y el aula del maestro.

Control de veneno

Una parte fundamental del estrés tóxico es que solo ocurre en ausencia de relaciones adultas seguras, estables y enriquecedoras. Si los niños están estresados ​​pero también tienen un adulto cariñoso y cariñoso que los apoya, entonces ese niño podrá responder y recuperarse de las circunstancias más difíciles.

Las discusiones sobre la seguridad infantil deben extenderse más allá de los cascos y productos de limpieza para incluir el estrés tóxico y sus causas. Los padres deben contar con estrategias para crear relaciones seguras, estables y satisfactorias con sus hijos. La construcción de estas relaciones puede reducir la adversidad infantil, el estrés tóxico y las enfermedades y discapacidades que resultan de él.